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Coronavirus: Viajar en vehículo con las ventanas cerradas es una fuente segura de contagios




23/01/2021 - 11:56:51

Un grupo de científicos ha determinado que viajar en auto con las ventanas cerradas es una fuente segura de contagio incluso si están solo dos personas. Esto podría suceder en Bolivia donde los taxis tienen pocas restricciones. El estudio muestra un ejemplo en un auto con dos personas, lo que podría agravarse en un minibús de transporte publico.

Según una nota del New York Times, a lo largo del último año, conforme las autoridades del sector salud han intentado contener la pandemia de COVID-19, los investigadores han concentrado su atención científica en una variedad de entornos potencialmente riesgosos: lugares donde se reúnen grandes grupos de personas y el nuevo coronavirus tiene mayores oportunidades para propagarse. Han tomado muestras en superficies en los cruceros, monitoreado el número de casos en gimnasios, recogido muestras en las unidades de ventilación de los hospitales, mapeado la disposición de los comensales en los restaurantes y modelado los procedimientos de abordaje en aviones.

Menos atención le han prestado a otro entorno de la vida cotidiana: el automóvil. Desde luego que un auto normal no transporta suficientes personas como para provocar un evento superpropagador, pero los autos conllevan sus propios riesgos: son espacios pequeños y sellados que hacen que la sana distancia sea imposible, además de que en ellos quedan atrapados los aerosoles, las diminutas partículas transportadas por el aire que pueden transmitir el coronavirus.

“Aunque te cubras el rostro de alguna manera, de todos modos expulsas aerosoles diminutos cada vez que respiras”, afirmó Varghese Mathai, físico de la Universidad de Massachusetts, campus Amherst. “Y si es una cabina cerrada, entonces sigues expulsando estas partículas diminutas y, naturalmente, se acumularán con el tiempo”.

En un nuevo estudio, Mathai y tres colegas de la Universidad Brown —Asimanshu Das, Jeffrey Bailey y Kenneth Breuer— usaron simulaciones computarizadas para mapear cómo fluyen las partículas llenas de virus por el interior de un vehículo. Sus resultados, publicados a principios de enero en la revista Science Advances, sugieren que abrir ciertas ventanas puede crear corrientes que protegerían tanto a los pasajeros como a los conductores de enfermedades infecciosas como la COVID-19.

Para llevar a cabo el estudio, el equipo de investigación empleó lo que se conoce como simulaciones de dinámica de fluidos computacional. Los ingenieros suelen usar este tipo de simulaciones computacionales, que modelan cómo se mueven los gases o líquidos, para crear autos de carreras con menos resistencia, por ejemplo, o aviones con una mejor sustentación.

El equipo simuló un auto parecido a un Toyota Prius conducido a 80 km/h con dos personas: un conductor en el asiento delantero de la izquierda y un solo pasajero en el asiento trasero de la derecha, un acomodo común en taxis y autos de transporte colaborativo que maximiza la sana distancia. En su análisis inicial, los investigadores descubrieron que la forma en que el aire fluye alrededor del exterior del auto en movimiento crea un gradiente barométrico dentro del auto, con la presión del aire en el frente ligeramente menor que la de atrás. Como resultado, el aire que circula dentro de la cabina suele fluir de la parte trasera del auto hacia adelante.

Este diagrama muestra la circulación de aire en un carro con las ventanillas delantera derecha y trasera izquierda abiertas. Un gradiente barométrico hace que el aire fluya generalmente de atrás hacia adelante en el auto.

Luego, modelaron el flujo de aire interno y el movimiento de aerosoles simulados con diferentes combinaciones de ventanas abiertas o cerradas (en todos los casos el aire acondicionado estaba encendido). No es de sorprender que encontraran que la tasa de ventilación era menor cuando todas las ventanas estaban cerradas. En este caso, aproximadamente el ocho o diez por ciento de los aerosoles expelidos por una de las personas en el auto llegaba a la otra persona, según la simulación. En cambio, cuando todas las ventanas estaban completamente abiertas, las tasas de ventilación se elevaron muchísimo y el flujo de aire fresco sacó muchas de las partículas aéreas del auto; solo de 0,2 a 2 por ciento de los aerosoles simulados viajaron entre el conductor y el pasajero.

Estos resultados concuerdan con los lineamientos de salud pública que recomiendan abrir las ventanas para reducir la propagación del nuevo coronavirus en espacios cerrados. “Prácticamente es llevar el exterior al interior, y sabemos que el riesgo en exteriores es muy bajo”, explicó Joseph Allen, experto en ventilación de la Escuela de Salud Pública T.H. Chan de la Universidad de Harvard. En un artículo de opinión del año pasado, Allen resaltó el riesgo que pueden representar los autos para la transmisión de coronavirus y los posibles beneficios de abrir las ventanas. “Cuando tienes tanto cambio de aire, el tiempo de residencia, es decir, el tiempo que los aerosoles permanecen en la cabina, es muy breve”, sostuvo.

Puesto que no siempre es práctico tener todas las ventanas bien abiertas, sobre todo en pleno invierno, Mathai y sus colegas también modelaron muchas otras opciones. Descubrieron que la solución aparentemente más intuitiva (que el conductor y el pasajero bajen cada uno su ventana) era mejor que tener todas las ventanas cerradas, pero una estrategia aún mejor era abrir las ventanas opuestas a cada persona. Esa configuración permite que el aire fresco fluya por la ventana trasera de la izquierda y salga por la ventana delantera de la derecha, lo cual ayuda a crear una barrera entre el conductor y el pasajero.

“Es como una cortina de aire”, explicó Mathai. “Empuja todo el aire que exhala el pasajero y también crea una región de corriente de aire fuerte entre el conductor y el pasajero”.

Richard Corsi, experto en calidad del aire de la Universidad Estatal de Portland, elogió el nuevo estudio. “Es bastante sofisticado lo que han hecho”, dijo, aunque advirtió que cambiar el número de pasajeros en el carro o la velocidad de conducción podría afectar a los resultados.

Corsi, coautor del artículo de opinión con Allen el año pasado, ha desarrollado desde entonces su propio modelo de inhalación de aerosoles de coronavirus en diversas situaciones. Sus resultados, que aún no se han publicado, sugieren que un viaje de 20 minutos en auto con alguien que emite partículas infecciosas de coronavirus puede ser mucho más arriesgado que compartir un aula o un restaurante con esa persona durante más de una hora.

“La atención se ha centrado en los eventos de superpropagación” porque implican a mucha gente, dijo. “Pero creo que lo que a veces la gente pasa por alto es que los eventos de superpropagación son iniciados por alguien infectado que acude a ese evento, y no hablamos con suficiente frecuencia de dónde se infectó esa persona”.

En un estudio de seguimiento, el cual todavía no se publica, Mathai descubrió que abrir las ventanas a la mitad parecía ofrecer el mismo beneficio que abrirlas totalmente, mientras que solo bajarlas un cuarto era menos eficaz.

Mathai dijo que los hallazgos generales probablemente son válidos para muchos autos de cuatro puertas y cinco asientos, no solo para el Prius. “Para las furgonetas y las camionetas, sí diría que abrir todas las ventanas o al menos dos podría ser benéfico. Más allá de eso, estaría extrapolando demasiado”.

Las compañías de transporte colaborativo deberían alentar este tipo de investigaciones, dijo Mathai. Comentó que había enviado una copia de su trabajo a Uber y Lyft, pero no ha recibido una respuesta.

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